Email updates

Keep up to date with the latest news and content from Journal of Ethnobiology and Ethnomedicine and BioMed Central.

Open Access Highly Accessed Research

Healing war wounds and perfuming exile: the use of vegetal, animal, and mineral products for perfumes, cosmetics, and skin healing among Sahrawi refugees of Western Sahara

Gabriele Volpato14*, Pavlína Kourková2 and Václav Zelený3

Author Affiliations

1 Department of Social Sciences, Wageningen University, Wageningen, The Netherlands

2 Department of Landscape Architecture, Faculty of Agrobiology, Food and Natural Resources, Czech University of Life Sciences, Prague, Czech Republic

3 Department of Botany and Plant Physiology, Faculty of Agrobiology, Food and Natural Resources, Czech University of Life Sciences, Prague, Czech Republic

4 Via Montagna Grande 4, Montebelluna, TV, 31044, Italy

For all author emails, please log on.

Journal of Ethnobiology and Ethnomedicine 2012, 8:49  doi:10.1186/1746-4269-8-49

Published: 27 December 2012

Abstract

Background

Over the past decade, there has been growing interest within ethnobiology in the knowledge and practices of migrating people. Within this, scholars have given relatively less attention to displaced people and refugees: to the loss, maintenance, and adaptation of refugees’ ethnobiological knowledge, and to its significance for refugees’ wellbeing. This study focuses on cosmetics and remedies used to heal skin afflictions that are traditionally used by Sahrawi refugees displaced in South Western Algerian refugee camps.

Methods

The research methods included a structured survey carried out with 37 refugee households, semi-structured interviews with 77 refugees, 24 retrospective interviews with refugees and other knowledgeable informants, and a voucher specimen collection of the plants and products cited.

Results

We recorded the use of 55 plant species, nine animal species, and six mineral products used within the three main use categories discussed in this paper: 1) Remedies for health issues that are typical of the desert environment where the Sahrawi once lived as nomads and now live as refugees (e.g. eye afflictions); 2) Remedies for wounds that are influenced by the Sahrawi’s recent history of guerrilla warfare; and 3) Cosmetics and products used for body care, decoration and perfuming (e.g. hair care, teeth cleansing, henna use) and for aromatizing the air inside of tents and which are widely used in everyday life and social practices.

Conclusions

We discuss the changes that have occurred in the patterns of use and procurement of these products with exile and sedentarization in refugee camps, and conclude that refugees are not simply passive recipients of national and international aid, but rather struggle to maintain and recover their traditional ethnobiological practices in exile. Finally, we suggest further research into the ethnobiological practices and knowledge of displaced populations.

Resumen

Sanando las heridas de guerra y perfumando el exilio: el uso de productos vegetales, animales y minerales con fines de perfumería, cosmética y curativos de la piel entre los refugiados saharauis del Sáhara Occidental.

Antecedentes

Durante la última década ha habido un creciente interés en los estudios etnobiológicos de los conocimientos y prácticas de las personas que migran. Dentro de esta tendencia, los estudiosos han prestado relativamente menor atención a las personas desplazadas y a los refugiados: a la pérdida, el mantenimiento y la adaptación de sus conocimientos etnobiológicos, y su importancia para el bienestar de los refugiados. Este estudio se centra en los cosméticos y remedios para curar problemas de la piel tradicionalmente utilizados por los refugiados saharauis en los campamentos de desplazados al sudoeste de Argelia.

Métodos

Los métodos de investigación que se utilizaron son: una encuesta estructurada con 37 familias de refugiados, entrevistas semi-estructuradas con 77 refugiados, 24 entrevistas retrospectivas con refugiados e informantes conocedores, y una colección de muestra de las plantas y productos citados.

Resultados

Se registró el uso de 55 especies vegetales, nueve especies animales, y seis productos minerales utilizados en tres principales categorías de usos: 1) Recursos contra los problemas de salud característicos del entorno desértico donde una vez vivieron los saharauis como nómadas y donde ahora viven como refugiados (por ejemplo problemas en los ojos); 2) Remedios para heridas que reflejan la historia reciente de guerra de guerrilla de los nómadas saharauis; y 3) Cosméticos y productos utilizados para el cuidado del cuerpo, decoración y perfumes (por ejemplo, atención al cabello, limpieza de dientes, uso del henna) y como aromatizantes del aire al interior de las tiendas, que son ampliamente utilizados en la vida y las prácticas sociales cotidianas de los refugiados.

Conclusiones

En la discusión, se analizan los cambios que se han producido en los patrones de uso y en la adquisición de estos productos durante el exilio. Llegamos a la conclusión de que los refugiados no son recipientes pasivos de la ayuda nacional e internacional, sino más bien luchan para mantener y recuperar sus prácticas tradicionales etnobiológicas en el exilio. Finalmente, sugerimos nuevas direcciones para la investigación de las prácticas y los conocimientos etnobiológicos de las poblaciones desplazadas.

Keywords:
Ethnobiology; Ethnobotany; Medicinal plants; Western Sahara; Sahrawi refugees